Nel Regno Unito, Thales Alenia Space, joint è stata selezionata dall’Agenzia Spaziale Europea (ESA) per guidare uno dei due studi paralleli per la missione Comet Interceptor. La missione Comet Interceptor

è composta da un veicolo spaziale e due piccole sonde. Selezionata ufficialmente da ESA a Giugno 2019, la missione utilizza tecnologia innovativa per la scoperta di nuove comete, con l’obiettivo di fornire informazioni sulle comete incontaminate che entrano nel Sistema Solare interno o sugli oggetti interstellari che attraversano il Sistema Solare. La missione scientifica è stata originariamente proposta da un team internazionale guidato, tra gli altri, da docenti universitari britannici dell’University College di Londra e dell’Università di Edimburgo.

I tre elementi della missione sono una navicella madre, fornita e gestita da ESA e due piccole sonde, una (B1) fornita dall’Agenzia Spaziale Giapponese JAXA e una (B2) da ESA stessa, entrambe trasportate come payload a bordo della navicella madre.

Il lancio della missione è previsto per il 2028 e il veicolo attenderà il passaggio di un bersaglio adatto; viaggerà quindi verso l’obiettivo e i tre moduli che lo costituiscono si separeranno pochi giorni prima di intercettare la cometa. Ogni modulo sarà dotato di strumentazione scientifica complementare, in grado di fornire diverse prospettive del nucleo della cometa e del suo ambiente di gas, polvere e plasma. Tali misure multi-point miglioreranno notevolmente le informazioni tridimensionali necessarie per comprendere la natura dinamica di una cometa incontaminata mentre interagisce con l’ambiente del vento solare, in costante cambiamento.

Gli strumenti della missione saranno forniti da un consorzio di istituti di ricerca e si saranno basati su precedenti missioni ESA come Giotto ed il Trace Gas Orbiter di ExoMars, attualmente operativo con i suoi strumenti per polveri, campi e plasma, oltre a uno spettrometro di massa, come quelli che hanno volato sula sonda Rosetta.

Nella fase di studio, Thales Alenia Space nel Regno Unito sarà responsabile del design del veicolo spaziale, così come della preparazione della fase di sviluppo che include  l’assemblaggio, l’integrazione e i test del segmento spaziale, il supporto alle operazioni di lancio e del commissioning in orbita. Al fine di garantire l’aspetto scientifico della missione, Thales Alenia Space nel Regno Unito sarà alla guida di un consorzio internazionale formato da partner di punta in settori cruciali per il COMET-I. Thales Alenia Space in Italia e in Francia faranno parte del team, grazie alla loro esperienza senza pari nelle missioni Sole-Terra in Lagrange2, Thales Alenia Space in Spagna per i sottosistemi di Telecomunicazione e GMV per il sofisticato sottosistema di Guida, Navigazione & Controllo.